Vertigineux ordres de grandeur

par Jean-Baptiste Aubun

Comment quantifier la distance qui nous sépare d’une étoile dans l’univers ? Y a-t-il plus de gouttes d’eau dans l’océan Pacifique que de millisecondes dans une année ? Comment savoir si une cellule sanguine de notre corps est plus grande qu’un acarien ? qu’un virus ?

Les quantités que nous pouvons observer sont assez restreintes : trop grandes, elles nous dépassent, trop petites, elles deviennent invisibles. Après un bref rappel sur les ordres de grandeur, Jean-Baptiste Aubin nous explique comment ceux-ci peuvent nous permettre de répondre à des questions dont les réponses sont inaccessibles à nos sens. Notre cerveau, lui aussi, peut alors devenir un formidable organe sensoriel !

Jean-Baptiste Aubin est enseignant-chercheur à l’Université de Lyon (Institut Camille Jordan et INSA-Lyon). Statisticien de formation, il est très engagé dans la médiation scientifique et a notamment été directeur de la Maison des Mathématiques et de l’Informatique pendant 3 ans où il a pu apporter son expertise en magie mathématique

Pour aller plus loin :

  • Les Puissances de 10 : Les ordres de grandeur dans l’univers ou ce qui apparaît quand on ajoute un zéro à une puissance dix, P. Morrisson.

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